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टेक्सास शहरों में जूरी पुरस्कार के बावजूद ऑनलाइन ट्रैवल उद्योग का दावा जीत गया

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द्वारा लिखित संपादक

सैन एंटोनियो, टेक्सास - हाल ही में टेक्सास के एक जूरी के फैसले से लगभग एक दर्जन लोकप्रिय ऑनलाइन होटल बुकिंग सेवाएं प्रभावित हुईं, लेकिन उद्योग अभी भी इसे एक जीत बता रहा है।

सैन एंटोनियो, टेक्सास - हाल ही में टेक्सास के एक जूरी के फैसले से लगभग एक दर्जन लोकप्रिय ऑनलाइन होटल बुकिंग सेवाएं प्रभावित हुईं, लेकिन उद्योग अभी भी इसे एक जीत बता रहा है।

30 अक्टूबर को, टेक्सास के पश्चिमी जिले में एक संघीय जूरी ने पाया कि होटल डॉट कॉम और एक्सपीडिया जैसी ऑनलाइन होटल बुकिंग सेवाओं को टेक्सास शहरों में भुगतान के लिए अधिक होटल व्यवसायिक करों का संग्रह करना चाहिए था। जूरी ने लोन स्टार राज्य में 20 से अधिक नगरपालिकाओं को $ 170 मिलियन का पुरस्कार दिया।

हालांकि, जूरी को इस बात के पुख्ता सबूत नहीं मिले कि बुकिंग सेवाएं अतिरिक्त कर जमा कर रही थीं और अपने लिए पैसे रख रही थीं, इसलिए उन्होंने कोई दंडात्मक हर्जाना नहीं दिया।

"हम इसे एक ग्लास फुल के रूप में देखते हैं," इंटरएक्टिव ट्रैवल सर्विसेज एसोसिएशन के प्रवक्ता एंड्रयू वेनस्टीन ने कहा। "हम खुश हैं कि जूरी ने दंडात्मक नुकसान का पुरस्कार नहीं दिया। शहरों में $ 40 मिलियन मांग रहे थे, ऑनलाइन सेवाओं का दावा करते हुए दुर्भावनापूर्ण करों का भुगतान किया। ”

वीनस्टीन ने कहा कि दावा है कि ये कंपनियां कर जमा कर रही हैं और एक पैसा रखना एक मिथक है।

हाल ही में एक इंटरव्यू में उन्होंने कहा, "यह एक अभियोगी है, जो वादी के वकीलों द्वारा प्रचारित है, लेकिन हमें लगता है कि इस मिथक को अभी से लागू कर दिया गया है।"

मई 2006 में दर्ज मुकदमे के अनुसार, ऑनलाइन बुकिंग करने वाली कंपनियों ने अपने कमरे ऑनलाइन बुक करने वाले ग्राहकों से वसूल की जाने वाली वास्तविक खुदरा दरों के बजाय केवल थोक कमरे की दरों पर कर का भुगतान करके क्षणिक अधिभोग करों को कम किया है।

ऑनलाइन थोक व्यापारी रियायती दरों पर कमरे खरीदते हैं और फिर उच्च खुदरा दर पर उपभोक्ताओं को कमरों को पुनर्व्यवस्थित करके लाभ कमाते हैं। उदाहरण के लिए, यदि एक्सपेडिया.कॉम जैसी कंपनी होटल के कमरे के लिए $ 70 का भुगतान करती है, लेकिन बाद में इसे $ 100 से अधिक करों के लिए फिर से शुरू करती है, तो कंपनी केवल कम राशि के लिए करों का भुगतान करेगी।

ऑनलाइन कंपनियों का दावा है कि वे उपभोक्ताओं को केवल कमरों के अच्छे सौदों से जोड़ते हैं, उसी तरह ऑफ़लाइन ट्रैवल एजेंट या टूर ऑपरेटर करते हैं। पारंपरिक ट्रैवल एजेंटों, टूर ऑपरेटरों और अन्य बिचौलियों से शुल्क कभी नहीं लगाया गया है।

"इस पूरे उद्योग ने वर्षों से करों को व्यवस्थित रूप से रोक दिया है, और न केवल टेक्सास में," एक प्रेस विज्ञप्ति में प्रमुख वादी के वकील स्टीवन वोलेन ने कहा। "जिन प्रथाओं के लिए प्रतिवादी को उत्तरदायी पाया गया, वे वही कार्य हैं जो ये कंपनियां पूरे अमेरिका में करती हैं"

लेकिन वीनस्टीन ने कहा कि परीक्षण वकील देश भर में नगरपालिकाओं को गुमराह कर रहे हैं।

"ये दावे कानून पर आधारित नहीं हैं, लेकिन वादी के वकीलों के लालच पर," उन्होंने कहा।

लंबे समय में, इन मुकदमों से न केवल ऑनलाइन यात्रा व्यवसाय को नुकसान पहुंचेगा, बल्कि यात्रा दरें अधिक होने और सार्वजनिक कर वसूलने वाली संस्थाएं भी यदि होटल के कमरे खाली रहते हैं, तो ITSA अपनी वेब साइट पर बताता है।

होटल के खुदरा विक्रेताओं पर मुकदमा करने के लिए सैन एंटोनियो शहर पहला टेक्सास शहर था, और अंततः 172 अतिरिक्त टेक्सास शहर दक्षिण-पूर्व टेक्सास में ब्यूमोंट, पोर्ट आर्थर, ग्रोव्स और ब्रिज सिटी सहित वर्ग-कार्रवाई में शामिल हो गए। सैन एंटोनियो के सूट में शामिल होने के लिए ह्यूस्टन शहर एकमात्र प्रमुख टेक्सास शहर नहीं था, इसके बजाय अपना खुद का मुकदमा दायर करने का विकल्प चुना।

सैन एंटोनियो के प्रतिवादी एक्सपेडिया, Hotels.com, Hotwire, Lodging.com, Orbitz, उदाहरण, Site59.com, TravelNow.com, Travelocity.com, TravelWeb और Cheapticket.com थे।

पश्चिमी जिला टेक्सास के लिए यूएस डिस्ट्रिक्ट कोर्ट के जज ओरलैंडो गार्सिया के समक्ष चार सप्ताह का परीक्षण सात पुरुषों और पांच महिलाओं के जूरी द्वारा पांच घंटे के विचार-विमर्श के बाद संपन्न हुआ।

देश भर में कम से कम पांच अन्य समान सूट हैं, जिसमें नगरपालिकाओं ने अवैतनिक अधिभोग करों को पुनर्प्राप्त करने की मांग की थी, लेकिन सैन एंटोनियो मामला जूरी के फैसले पर पहुंचने वाला पहला है, वेनस्टेन ने कहा।

वेनस्टाइन ने फेयरव्यू हाइट्स शहर द्वारा दायर इलिनोइस सूट में एक निपटान का उल्लेख किया, जिसमें 80 प्रतिशत पैसा वकील की फीस में गया।

13 ऑनलाइन ट्रैवल कंपनियों के खिलाफ चार साल की अदालती लड़ाई के बाद, शहर को $ 315,000 का निपटान मिला। लेकिन वकीलों और अन्य खर्चों के भुगतान के बाद, शहर को केवल $ 56,000 से अधिक जमा करने के लिए छोड़ दिया गया था।

जब फेयरव्यू हाइट्स ने पहली बार 2004 में मुकदमा दायर किया, तो इसका उद्देश्य अन्य इलिनोइस नगरपालिकाओं की ओर से कक्षा प्रतिनिधि के रूप में कार्य करना था। लेकिन प्रतिवादियों के पास मामला संघीय अदालत में चला गया था, जहां यह वर्ग प्रमाणीकरण हासिल करने में विफल रहा।

सभी मुकदमों में, मुख्य मुद्दा यह है कि क्या ऑनलाइन कंपनियों का शहर के अध्यादेशों के तहत होटलों पर "नियंत्रण" था।

टेक्सास की जूरी ने कहा कि कंपनियों के पास वह नियंत्रण था।

फैसले के बाद जारी एक बयान में, प्रतिवादी एक्सपीडिया ने कहा कि यह जूरी के फैसले से "दृढ़ता से असहमत" है कि टेक्सास में ऑनलाइन ट्रैवल कंपनियों "कंट्रोल होटल"।

एक्सपेडिया ने कहा, "हमारा मानना ​​है कि फैसला मामले और कानून के तथ्यों से असमर्थित है।" "हमारा मानना ​​है कि इस मुद्दे पर अध्यादेशों की स्पष्ट भाषा और होटलों से स्पष्ट सबूतों के विपरीत है, जो गवाही देते हैं कि ऑनलाइन ट्रैवल कंपनियां किसी भी तरह से, होटलों पर नियंत्रण नहीं रखती हैं।"

वेनस्टाइन ने कहा कि सेवाएं विशिष्ट कमरे के काम को प्रदान नहीं करती हैं, जैसे कि किसी विशेष मंजिल पर या एक निश्चित दृश्य के साथ।

"हम नियंत्रण नहीं करते हैं, आपको सीधे होटल को कॉल करना होगा," वेनस्टाइन ने कहा।

एक्सपेडिया और अन्य प्रतिवादियों ने फैसले को अपील के पांचवें सर्किट कोर्ट में अपील करने की योजना बनाई है।

"हमें विश्वास है कि हम अच्छी तरह से अपील पर तैनात हैं," वीनस्टीन ने कहा, खासकर जब से एक पिछले मामले को फोर्थ सर्किट द्वारा खारिज कर दिया गया था, यह फैसला करते हुए कि कंपनियां अध्यादेशों के तहत होटल, मोटल और सराय के समान नहीं थीं।

लेकिन टेक्सास के फैसले के कुछ ही दिन बाद, फ्लोरिडा के अटॉर्नी जनरल बिल मैकलम ने एक्सपेडिया और ऑर्बिट्ज़ पर मुकदमा दायर किया, दावा किया कि कंपनियां राज्य के कारण सभी करों का भुगतान नहीं कर रही थीं।

"प्रतिसादात्मक यात्रा और पर्यटन नीति पिछले 80 वर्षों में सबसे खराब मंदी में विशेष रूप से आत्म-पराजय होगी," ITSA वेब साइट बताती है। "ITSA इन कर पहल के खतरों के लिए पूरे देश में नीति निर्माताओं को शिक्षित करने के अपने प्रयासों को जारी रखेगा।"